我们怎么用网际网路?(三)

Nov 08, 2022 Off By 王立群

【提要】★★★网际网路的速度是多少?这系列动作所带来奔涌的光脉冲,正在以每秒钟三十万公里的速度环游世界。★★★网际网路是怎样形成的?令人惊叹的是,这样一个复杂的网络并非出于有意的规划,也没有任何一个中央部门来管理——它像是一个有机体般生长而成。

特约撰文|勐犸

从网际网路诞生以来,人们一直为它添加各种各样的新软体新功能,看起来似乎打算让它做一切事情。我们有各种各样的网站,工作、学习、娱乐,这些在我们生活中占据了大部分时间的事情都正逐渐转移到网际网路上,更不要提购物、通讯之类本来就是网际网路强项的部分了。

生活已经变成了这样:你打开邮箱,收到朋友的新邮件,告诉你某个网站的商品正在打折。你在百度上搜索了一下这个网站,看到评价还不错;于是就註册了个帐号,找到自己想要的东西,用信用卡付了款,然后转头去刷刷微博。

整个过程自然而然。我们往往不会想到,这系列动作所带来奔涌的光脉冲,正在以每秒钟三十万公里的速度环游世界;也不会意识到我们的数据包被重重打包,像通过高架桥般经过一个个路由器;自然也会忽略掉,计算机中到底发生了什么。

计算机是软体和硬体协同工作的系统,网际网路也是如此。当我们谈到网际网路硬体的时候,会说起伺服器和客户机;软体也是一样。我们打开邮箱和打开网站,其实基于不同的软体伺服器;而搜索和支付也会涉及到两种完全不同的过程。正是这些基本过程,构成了我们眼前异彩纷呈的网际网路。在所有的网际网路应用中,电子邮件是最早出现的一个,早在1971年就已经诞生。

那时候,甚至连「网际网路」这个名字都还没有出现,跨地区的计算机网络还只是美国军方的一个研究项目;而电子邮件系统只是一个研究人员的个人兴趣项目;他用了「@」这个符号——它应该读做「at」——来表示邮件地址,只不过是因为这个符号是键盘上很少被用到的符号而已。

支持电子邮件的是电子邮件协议,它建立在IP协议基础之上。收信和发信需要使用不同的协议,以在客户机与伺服器之间沟通。当然,大部分人都会在浏览器中打开自己的邮箱,因此我们无需关心电子邮件协议的细节。浏览器可能是我们最常用的软体客户端,它以「超文本传输协议」和伺服器沟通,它能把网际网路上传输的一些数据转化成网页。

在网站的背后,还有难以计数的资料库、文档以及其他类型的文件,可能用搜寻引擎都无法找到。但是它们也是维持网际网路运转的重要软体基础——如网页的式样是由一些文档来定义的,而网页的内容则来源于资料库中的条目。不过我们毕竟还是更应该关注搜寻引擎,因为它们是网际网路这本大书的目录。网际网路上的内容已经太多了,多到没有办法再一一手工编目(早期网际网路上的搜寻引擎真是这么做的)。

今天,百度和谷歌这样的搜寻引擎用软体自动访问网际网路,这些软体叫做「爬虫」或者「蜘蛛」,会自动从网页上的一个连结跳到另一个连结,把找到的东西都送回伺服器去。它们的工作相当于给整个网际网路做了索引,当我们在搜寻引擎中搜索关键词的时候,只需要在这份索引里查找就好;和我们在图书馆里查找书籍的方式没什么区别。

只不过,这份索引大得多了:谷歌公司每天都会收到数十亿次的查询请求,并且在不到一秒钟内做出正确的回应。这些既依赖于强大的硬体基础,也得益于大量复杂软体的紧密配合。通过不同硬体、不同通信规则和大量的各种软体,网际网路变成了我们的生活环境。最令人惊叹的是,这样一个复杂的网络并非出于有意的规划,也没有任何一个中央部门来管理——它像是一个有机体般生长而成。

无数的企业、组织和个人为网际网路贡献心力,获得财富、名望、荣誉和自身的满足感,同时和网际网路一起成长。在过去的五十年中,我们已经成了网际网路的一部分,网际网路也深深烙印在我们之中。也许不该再问我们怎么用网际网路,而该问,网际网路的明天,会如何改变我们?

(作者系科学松鼠会成员)

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